拯救北非白犀牛 滅絕之際的人工復育

地球上碩果僅存的兩隻北非白犀牛被豢養於此,受到嚴密保護,科學家正試圖以人工授精技術延續這個物種,避免生態系統失衡。

肯亞奧佩杰塔自然保護區的管理員,輕輕拍著北非白犀牛。(攝影/Matjaž Krivic)
肯亞奧佩杰塔自然保護區的管理員,輕輕拍著北非白犀牛。(攝影/Matjaž Krivic)

西薩.高盧(Cesare Galli)擰開瓶身標示著「Fatu NWR x Suni NWR, 9. 4.21」字樣的液氮罐蓋子,取出樣本,一件稀世珍寶就這麼呈現在我們眼前:一對於義大利北部克雷莫納(Cremona)的阿凡提(Avantea)生物實驗室培養成功的北非白犀牛胚胎。

又稱北部白犀牛、北白犀的北非白犀牛,全世界目前僅存納金(Najin)和法圖(Fatu)兩隻雌性,可說是宣告絕種。所幸在科學家們鍥而不捨的努力下,截至目前,阿凡提實驗室已經成功以人工授精的方式,製造了九個北非白犀牛的胚胎。下一步則是與「拯救生物聯盟」(BioRescue)合作,進行北非白犀牛的復育計畫。

阿凡提生物科技(Avantea bio-tech)是一家從事動物繁殖與復育的公司,創辦人兼總監的高盧,對此次北白犀的復育工程寄予厚望,迫不及待地等候第一隻人工北白犀寶寶的問世。

阿凡提實驗室是第一個採用ICSI技術的實驗室。所謂的ICSI技術,指的就是將單精蟲注射入卵細胞質以產生胚胎。這項人工授精技術除了應用在動物復育計畫之外,也是治療人類不孕症最被廣泛使用的科技。而在生物學上,跟犀牛關係最密切的農畜動物是馬,阿凡提實驗室將馬隻育種的準則,應用到北非白犀牛胚胎的製作。

此前,高盧曾花了許多年,試圖優化蘇門答臘犀與南非白犀牛之間的交配,可惜過程中遭遇失敗,計畫胎死腹中。皇天不負苦心人,終於在二○一八年成功培育出一個南北犀牛的混血胚胎。

從二○一九年以來,陸續成功製造的九枚北白犀胚胎,目前以-196℃冷凍保存在阿凡提實驗室。這些胚胎的精子與卵子,分別取自已死亡的公犀牛蘇尼(Suni),以及現年二十歲的母犀牛法圖。而從法圖三十一歲的媽媽納金身上取得的卵子所進行的人工授精工程,可就沒這麼幸運。在證實失敗後,科學家正考慮銷毀那些受精失敗的卵母細胞。

由於納金和法圖體內都無法執行胚胎著床的任務,科學家決定找其他的南非白犀牛擔任代理孕母一職。

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功名與利祿

【本期封面】攝影/安培淂
台北大龍峒樹人書院文昌祠裡,考生持香,祈求文昌帝君庇佑應試順利,手裡緊緊拿著准考證影本與祈福卡,冀望把握一個好的未來。台灣民間信仰重視生命循環,不忘對於人生價值的戮力追求,無論「功名」逐步實現,還是「利祿」逐層晉升,在理想與現實之間,看見奮鬥、掙扎與運氣。